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Sonda New Horizons sobrevuela Ultima Thule

LA NASA celebró el nuevo año con un sobrevuelo histórico del cuerpo celeste más distante y tal vez el más antiguo jamás observado de cerca, a unos seis mil 400 millones de kilómetros de la Tierra

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NASA JHUAPL-SWRI

La sonda New Horizons de la NASA celebró el nuevo año con un sobrevuelo histórico del cuerpo celeste más distante y tal vez el más antiguo jamás observado de cerca, Ultima Thule, a 460 mil 782 kilómetros de la Tierra.

“¡Vamos New Horizons!”, exclamó el científico jefe de la misión Alan Stern mientras numerosas personas explotaron de euforia en el Laboratorio John Hopkins de Física Aplicada en Maryland a las 05:33 del martes cuando la sonda New Horizons orientó sus cámaras hacia esa formación rocosa, luego de un recorrido de cuatro mil 729 días y 19 horas.

“Nunca antes una nave exploró algo tan lejano”, dijo Stern.

La transmisión de imágenes en directo resulta imposible a esta distancia y la primera señal debería recibirse unas diez horas después del sobrevuelo (14H45 GMT). Solo entonces los científicos sabrán si el pasaje de la sonda sobre Ultima Thule resultó exitoso.

La sonda deberá tomar unas 900 imágenes en cuestión de segundos mientras recorre unos tres mil 500 kilómetros.

“Ahora a esperar que lleguen los datos, es cuestión de tiempo”, dijo el subdirector del proyecto John Spencer.

“Una noche que ninguno olvidará!”, exclamó el guitarrista de Queen, Brian May, doctorado en astrofísica que realizó un tributo musical para la ocasión.

Un primer click de Ultima Thule, tomado a “solo” 1,9 millones de kilómetros, ya mostraba una primer sorpresa: el objeto de tamaño pequeño (20 a 30 km de diámetro) parece tener una forma alargada y no redonda. Otras fotografías deberían llegarán a la Tierra en los próximos tres días.

El objetivo de esta misión es comprender cómo se formaron los planetas, explicó Stern.

“Este objeto está tan helado que se conserva en su forma original”, dijo.

“Todo lo que aprenderemos sobre Ultima [su composición, su geología, cómo se formó, si tiene satélites o la atmósfera] nos informará sobre las condiciones de formación de los objetos del sistema solar”, añadió.

Una isla lejana

Ultima Thule debe su nombre a una isla lejana de la literatura medieval. “Significa ‘más allá de Thule’, más allá de los límites conocidos de nuestro mundo, lo que simboliza la exploración más allá del cinturón de Kuiper”, explicó la agencia espacial en un comunicado.

Descubierto en los años 1990, este cinturón se encuentra a unos cuatro mil 800 millones de kilómetros del Sol, más allá de la órbita de Neptuno, el planeta más alejado del sistema solar.

“Es la frontera de la astronomía”, indica el científico Hal Weaver, de la universidad estadounidense Johns Hopkins.

“Por fin hemos llegado a los límites del sistema solar”, se entusiasma. “Esos objetos están ahí desde el principio y creemos que no han cambiado. Vamos a verificarlo”.

A pesar del cierre parcial de las administraciones federales, a causa de un forcejeo entre el presidente Donald Trump y la oposición demócrata sobre la financiación del muro en la frontera con México, la NASA, que depende de fondos federales, ha prometido que seguirá en funcionamiento.

Su administrador, Jim Bridenstine, ha prometido noticias también de otra sonda: OSIRIS-REx, que se pondrá en órbita alrededor del asteroide Bennu la noche de San Silvestre.

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